Envoyer des objets dans l’espace avec une catapulte géante : le projet fou de SpinLaunch


Par Samantha D., le 19/11/2021 à 18h00

Fondée en 2014, l’entreprise SpinLaunch rêvait de mettre en orbite des satellites en les envoyant grâce à une catapulte géante qui utiliserait la force centrifuge. Les premiers essais à échelle un tiers ont été réalisés dans le désert du Nouveau-Mexique et ont remporté un franc succès.

La catapulte, composée d’un disque rotatif de 50 mètres de diamètre et mesurant pas moins de 50 mètres de hauteur, a envoyé un projectile mesurant plus de 3 mètres de long à une vitesse suffisamment élevée pour atteindre le niveau suborbital. Pourtant la machine n’était qu’à 20 % de sa vitesse maximale.


SpinLaunch confirme que 90 % des risques ont été éliminés, mais reste tout de même très discret sur ce projet. Environ trente nouveaux essais seront effectués au cours des 6 à 8 prochains mois avant de juger le concept entièrement opérationnel.

Mais alors dans quel but ? La première motivation de la startup est de concurrencer les fusées spatiales pour envoyer des petits satellites dans l’espace. Grâce à cette technologie, le président de SpinLaunch affirme que la catapulte utiliserait 4 fois moins de carburant que la fusée et pourrait réduire les coûts de lancement par 10. Moins d’hydrogène et d’oxygène seront nécessaires pour faire fonctionner la catapulte qui pourrait envoyer des satellites jusqu’à 180 kilos.

 Mais ce n’est pas tout ! L’armée est également intéressée par le projet afin d’envisager d’envoyer des minisatellites militaires et des missiles. SpinLaunch a d’ailleurs signé un contrat avec le département d’innovation du Pentagone en 2019.

Toutefois, les concurrents sont rudes, notamment avec les drones qui pourraient envoyer des satellites pesant jusqu’à 500 kilos. Et l’inconvénient lié à l’infrastructure de la catapulte va poser problème également. Trop volumineuse pour être transportée sur des navires, le lancement d’ogives ne sera pas réalisable avec cette technologie. Mais les investisseurs ne sont pas frileux et SpinLaunch a déjà récolté plus de 100 millions de dollars d’investissement.

Paré au décollage ?



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